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Compositeur, épéiste, polymathe: pourquoi Joseph Boulogne ne devrait jamais être appelé le «Mozart noir»

LLe mois dernier, Searchlight Pictures a annoncé des plans pour un film sur Joseph Boulogne, le compositeur du 18e siècle également connu sous le nom de Chevalier de Saint-Georges.

Lorsque l'annonce a été faite, les gros titres ont ressuscité un autre surnom pour Boulogne: Black Mozart. Vraisemblablement conçu comme un compliment, cet effacement du nom de Boulogne le soumet non seulement à un standard blanc arbitraire, mais diminue également sa place vraiment unique dans l’histoire de la musique classique occidentale.

Peu de musiciens ont mené une vie aussi fascinante et multiforme que celle de Boulogne. Le raconter, cependant, est un exercice de conjectures éclairées. Ce que l'on sait est peu et contradictoirement documenté, quand il n'est pas purement anecdotique. Pour aggraver les choses, un roman du XIXe siècle de Roger de Beauvoir, Le Chevalier de Saint-Georges, imbriqué si parfaitement fait et fiction que nombre de ses fabrications ont progressivement trouvé une place dans la biographie supposée de Boulogne.


Ce que l'on sait, c'est que Boulogne, fils d'un riche propriétaire de plantation français et d'une femme africaine asservie, est né entre 1739 et 1749 sur Basse-Terre, la moitié ouest de l'archipel insulaire de la Guadeloupe. Quand il avait environ 10 ans, lui et sa mère ont suivi son père et le reste de sa famille en France, où Boulogne était inscrit dans des écoles d'élite et a reçu des cours particuliers de musique et d'escrime.

Sa première prétention à la renommée fut en tant que champion escrimeur, le disciple le plus connu du maître La Boessière. Un tableau représentant un match entre Boulogne et le chevalier d’Eon est exposé au palais de Buckingham.

L’extraordinaire talent d’escrime de Boulogne a conduit Louis XV à le nommer Chevalier de Saint-Georges, du nom du noble titre de son père, alors même que le Code Noir de la France interdisait à Boulogne d’hériter officiellement du titre en raison de son ascendance africaine. Il a gagné un statut presque mythique même outre-Atlantique: John Adams l'a décrit comme «l'homme le plus accompli d'Europe en équitation, tir, escrime, danse et musique».

On sait peu de choses sur la formation musicale de Boulogne. Mais lorsque François-Joseph Gossec, l’un des pionniers français de la symphonie et des chefs d’orchestre les plus en vue, fonda la série des Concert des Amateurs en 1769, il invita Boulogne à rejoindre son orchestre, d’abord comme violoniste puis comme violon solo.

Les premières compositions documentées de Boulogne datent de 1770 et 1771. S'il s'agit clairement d'œuvres d'un compositeur toujours à la recherche de sa voix, elles témoignent de son engagement pour le nouveau et l'inexploré. Les six quatuors à cordes de son Opus 1 sont parmi les premiers de ce genre à être écrits en France. Ses trois sonates pour clavier et violon (Op 1a) présentent ces instruments comme des égaux, rompant avec la tradition baroque de la basse continue, encore très en vogue. Ses harmonies, textures et schémas formels le placent dans un style classique encore en formation.

Un potrait de François-Joseph Gossec (Getty)

Son premier succès public et critique en tant que compositeur est venu avec ses deux concertos pour violon (Op 2), qui ont été créés en 1772 à la série Concert des Amateurs, avec Boulogne comme soliste. Le niveau d'artisanat et de sophistication de ces pièces dépasse de loin ses efforts des deux années précédentes. Le mouvement Largo particulièrement beau du deuxième concerto présente de nombreuses marques de commerce de son style ultérieur, y compris un penchant pour les couleurs fantaisistes qui courent la gamme d'instruments et une compréhension de la façon d'équilibrer les forces orchestrales avec clarté.

Lorsque Gossec fut invité à diriger la série Concert Spirituel en 1773, il nomma son violon solo comme son successeur. Sous la direction de Boulogne, l’orchestre du Concert des Amateurs est devenu le meilleur de France, sinon de toute l’Europe. Son profil élevé en tant que chef d'orchestre lui a valu une invitation en 1775 à postuler à la direction de l'Académie royale de musique, le poste musical le plus important du pays. Sa candidature a cependant été écrasée par une pétition adressée à Marie-Antoinette par un groupe d'interprètes qui se sont opposés à «l'acceptation des commandes d'un mulâtre».

Toujours en 1775, il écrit deux symphonies concertantes pour deux violons et orchestre (Op 6), sa contribution initiale à un genre que lui et d'autres compositeurs français de l'époque ont contribué à définir. Hybride du concerto grosso baroque et du concerto classique, une symphonie concertante mettait généralement en scène deux ou plusieurs solistes dans un dialogue virtuose qui imitait un duel musical. Boulogne a écrit huit de ces pièces entre 1775 et 1778, un témoignage de la demande pour eux parmi le public français.

En 1778, Mozart se rend à Paris, séjourne de mars à septembre et brièvement sous le même toit que Boulogne, hébergé par le comte Sickingen. Il est pour le moins invraisemblable que Mozart n’ait pas entendu la musique de Boulogne pendant cette période. Curieusement, la première composition de Mozart après son retour en Autriche était sa Symphonie concertante en mi bémol (K 364). Et dans un article publié en 1990 dans le Black Music Research Journal, Gabriel Banat souligne les similitudes remarquables entre un extrait du Concerto pour violon de Boulogne (op 7, n ° 2) de 1777 et un passage du K 364 de Mozart de l’année suivante. Le geste en question se reproduit dans l’écriture à cordes solo de Boulogne – séquence difficile qui grimpe au plus haut registre de l’instrument, immédiatement suivie d’un plongeon dramatique – mais n’est jamais apparu dans l’œuvre de Mozart jusqu’à ce Presto.

Lorsque le manque de financement contraint le Concert des Amateurs à se terminer en 1781, Boulogne et ses musiciens trouvent un foyer avec le nouveau Concert de la Loge Olympique, qui se fait rapidement une réputation de meilleur orchestre d'Europe. C’est sous ce parapluie que Boulogne a dirigé la création des six symphonies parisiennes de Haydn, parmi de nombreuses autres commandes importantes.

«Le Chevalier de Saint-George, un Africain a la cour» – un spectacle dédié au compositeur (Getty)

Découragé par son manque persistant de succès à l'opéra, par la diminution du mécénat en raison des changements sur la scène politique et par son activisme accru dans la Révolution française en tant qu'officier enrôlé, Boulogne réduit fortement ses activités musicales vers la fin de sa vie. Il mourut en 1799, non pas un homme sans le sou, mais certainement une figure beaucoup moins pertinente et appréciée dans la société française qu'il ne l'était quelques décennies plus tôt.

Néanmoins, son influence en France et à l'étranger, à la fois comme conservateur et comme créateur, se fait sentir longtemps après sa mort. C'est un fait remarquable que sa musique ait survécu à deux siècles de négligence causée par le racisme systémique qui imprègne la notion de canon occidental. Ni son omission dans les manuels d'histoire de la musique – des deux plus utilisés en Amérique, il obtient une brève et vague mention dans l'un et est absent de l'autre – ni le manque de plaidoyer de la part des programmeurs, des maisons d'édition et des maisons de disques ne l'a complètement effacé. .

C’est la preuve ultime que Boulogne n’a pas besoin d’être le deuxième meilleur de qui que ce soit – sans parler de l’écho noir de quiconque. Alors, oui, j'ai hâte de voir le film. Mais épargne-moi le terrible surnom.

© Le New York Times

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