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Le «petit navire» de Dunkerque est ramené au Devon de France pour une restauration majeure

L'évacuation de Dunkerque a été l'une des plus grandes opérations de la Seconde Guerre mondiale et a été l'un des principaux facteurs permettant aux Alliés de poursuivre les combats.

Il s'agissait de la plus grande évacuation militaire de l'histoire, qui a eu lieu entre le 27 mai et le 4 juin 1940. L'évacuation, connue sous le nom d'Opération Dynamo, a vu environ 338 000 soldats alliés secourus du nord de la France. Mais 11 000 Britanniques ont été tués pendant l'opération – et 40 000 autres ont été capturés et emprisonnés.

Décrit comme un «miracle de délivrance» par le premier ministre de guerre Winston Churchill, il est considéré comme l'un des nombreux événements de 1940 qui ont déterminé l'issue éventuelle de la guerre.

La Seconde Guerre mondiale a commencé après que l'Allemagne a envahi la Pologne en 1939, mais pendant un certain nombre de mois, il n'y a eu que peu d'actions sur terre. Mais au début de 1940, l'Allemagne a envahi le Danemark et la Norvège, puis a lancé une offensive contre la Belgique et la France en Europe occidentale.

Les troupes d'Hitler avancèrent rapidement, prenant Paris – ce qu'elles n'avaient jamais atteint pendant la Première Guerre mondiale – et se dirigèrent vers la Manche.

Ils atteignirent la côte vers la fin du mois de mai 1940, repoussant les forces alliées, dont plusieurs centaines de milliers de soldats de la Force expéditionnaire britannique. Les chefs militaires se sont vite rendu compte qu'ils ne pouvaient pas rester en Europe continentale.

L'évacuation de Dunkerque a été l'une des plus grandes opérations de la Seconde Guerre mondiale et a été l'un des principaux facteurs permettant aux Alliés de poursuivre les combats. Un navire chargé de troupes repart pour la maison alors que Dunkerque brûle en arrière-plan

L'évacuation de Dunkerque a été l'une des plus grandes opérations de la Seconde Guerre mondiale et a été l'un des principaux facteurs permettant aux Alliés de poursuivre les combats. Un navire chargé de troupes repart pour la maison alors que Dunkerque brûle en arrière-plan

Le commandement opérationnel est tombé à Bertram Ramsay, un vice-amiral à la retraite qui a été rappelé au service en 1939. D'une pièce au fond des falaises de Douvres, Ramsay et son personnel ont reconstitué l'Opération Dynamo, une mission de sauvetage audacieuse de la Royal Navy pour obtenir des troupes au large des plages autour de Dunkerque et de retour en Grande-Bretagne.

Le 14 mai 1940, l'appel est sorti. La BBC a fait l'annonce: «  L'Amirauté a rendu une ordonnance demandant à tous les propriétaires d'embarcations de plaisance automotrices d'une longueur de 30 à 100 pieds d'envoyer tous les détails à l'Amirauté dans les 14 jours à compter d'aujourd'hui s'ils n'ont pas déjà été offerts ou réquisitionnés. « 

Des bateaux de toutes sortes ont été réquisitionnés – de ceux loués sur la Tamise aux yachts de plaisance – et conduits par du personnel naval, bien que dans certains cas, des bateaux aient été ramenés à Dunkerque par les propriétaires eux-mêmes.

Ils ont navigué de Douvres, le point le plus proche, pour leur permettre la traversée la plus courte. Le 29 mai, l'opération Dynamo est entrée en action.

Quand ils sont arrivés à Dunkerque, ils ont fait face au chaos. Les soldats se cachaient dans les dunes de sable des attaques aériennes, une grande partie de la ville de Dunkerque avait été réduite en ruines par le bombardement et les forces allemandes se rapprochaient.

Il s'agissait de la plus grande évacuation militaire de l'histoire, qui a eu lieu entre le 27 mai et le 4 juin 1940. L'évacuation, connue sous le nom d'Opération Dynamo, a vu environ 338 000 soldats alliés secourus du nord de la France. Mais 11 000 Britanniques ont été tués pendant l'opération - et 40 000 autres ont été capturés et emprisonnés

Il s'agissait de la plus grande évacuation militaire de l'histoire, qui a eu lieu entre le 27 mai et le 4 juin 1940. L'évacuation, connue sous le nom d'Opération Dynamo, a vu environ 338 000 soldats alliés secourus du nord de la France. Mais 11 000 Britanniques ont été tués pendant l'opération – et 40 000 autres ont été capturés et emprisonnés

Au-dessus d'eux, des chasseurs Spitfire et Hurricane de la RAF se dirigeaient vers l'intérieur des terres pour attaquer les avions de chasse allemands afin de les éloigner et de protéger les hommes sur les plages.

Lorsque les petits navires sont arrivés, ils ont été dirigés vers différents secteurs. Beaucoup n'avaient pas de radio, donc les seules méthodes de communication étaient en criant à ceux sur les plages ou par le sémaphore.

L'espace était si restreint, les ponts pleins à craquer, que les soldats ne pouvaient porter que leurs fusils. Une énorme quantité d'équipement, y compris des avions, des chars et des canons lourds, a dû être laissée derrière.

Les petits navires étaient censés amener des soldats sur les plus gros navires, mais certains ont fini par transporter des personnes jusqu'en Angleterre. L'évacuation a duré plusieurs jours.

Le Premier ministre Churchill et ses conseillers s'attendaient à ce qu'il ne soit possible de secourir que 20 000 à 30 000 hommes, mais le 4 juin, plus de 300 000 avaient été sauvés.

Le nombre exact était impossible à évaluer – bien que 338 000 soit une estimation acceptée – mais on pense qu'au cours de la semaine, jusqu'à 400 000 soldats britanniques, français et belges ont été sauvés – des hommes qui reviendraient combattre en Europe et finiraient par aider à gagner la guerre.

Mais il y a également eu de lourdes pertes, avec environ 90 000 morts, blessés ou faits prisonniers. Un certain nombre de navires ont également été perdus, suite à une action ennemie, s'échouant et s'effondrant. Malgré cela, Dunkerque était considéré comme un succès et un grand coup de pouce pour le moral.

Dans un discours célèbre à la Chambre des communes, Churchill a salué le «miracle de Dunkerque» et a décidé que la Grande-Bretagne lutterait: «Nous nous battrons sur les plages, nous nous battrons sur les terrains du débarquement, nous nous battrons dans les champs et en dans les rues, nous nous battrons dans les collines. Nous ne nous rendrons jamais!'

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