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LORD ASHCROFT: Comment deux hommes SAS se sont échappés d'un peloton d'exécution nazi

Alors que les hommes se préparaient à être exécutés, Dupontel a jeté un coup d'œil à son meilleur ami, le caporal Thomas ¿Ginger¿ Jones, photographié ci-dessus, petit et trapu, qui était le dernier homme de la file.

Alors que les hommes se préparaient à être exécutés, Dupontel a jeté un coup d'œil à son meilleur ami, le caporal Thomas ‘Ginger’ Jones, photographié ci-dessus, petit et trapu, qui était le dernier homme de la file.

Le 9 août 1944 approchait de l'aube et les sept prisonniers de guerre surpris en train d'opérer derrière les lignes ennemies dans la France occupée par les Allemands pensaient connaître leur sort.

Après des semaines d'emprisonnement, y compris des interrogatoires brutaux aux mains de la Gestapo, leur fin était proche.

Des SS allemands, armés d'armes automatiques, conduisirent les sept hommes du SAS, tous menottés, d'un camion à une clairière d'environ 100 mètres dans un bois.

«Allons-nous être fusillés?» A demandé le caporal Jean Dupontel, l’un des prisonniers.

«Bien sûr, vous allez être abattu. Qu'est-ce que tu penses que c'est, un pique-nique? »Dit l'un des gardes en ricanant.

Dupontel, qui avait les cheveux bruns et légèrement musclé, avait passé les trois années précédentes au service des forces armées britanniques.

Maintenant, il avait été affaibli par la torture et le manque de nourriture. Il avait aussi tellement peur que ses genoux ont commencé à trembler et il est tombé à moitié au sol, mais les crosses de plusieurs fusils SS l'ont propulsé vers l'avant.

Alors que Dupontel était aligné pour être fusillé, ses pensées se tournèrent vers son jeune frère, Antoine, qu'il n'avait pas vu depuis cinq ans mais qu'il savait qu'il combattait avec la Résistance française.

Puis, en écoutant le chant des oiseaux, il pensa à ses parents, qui vivaient dans une petite maison en Bretagne.

«Que Dieu m'aide», murmura-t-il dans un souffle. 'Je suis trop jeune. Je ne veux pas être abattu comme un chien sous ces arbres. »

Alors que les hommes se préparaient à être exécutés, Dupontel a jeté un coup d’œil à son meilleur ami, le caporal Thomas ‘Ginger’ Jones, petit et trapu, qui était le dernier de la file.

Un capitaine SS a lu une déclaration, d'abord en allemand, avant qu'un de ses sergents ne la traduise en anglais: «  Ayant été jugé et reconnu coupable devant une cour martiale d'avoir collaboré avec des terroristes français et de mettre ainsi en danger la sécurité de l'armée allemande, vous avez été condamné à mort par balle.

Ce qui s'est passé ensuite a été étonnant et a conduit à l'une des histoires les plus remarquables de toute la guerre de 1939-1945.

Quelques instants plus tôt, Dupontel avait réussi à libérer sa main droite des menottes, mais il gardait ses bras devant lui pour faire semblant qu'ils étaient toujours restreints.

Alors que le groupe de soldats SS levait les armes pour tirer, Dupontel laissa échapper un rugissement comme une bête sauvage et se précipita en avant, brisant un espace entre l'un des officiers allemands et un civil qui regardait l'exécution.

Serge Vaculik était, en fait, le vrai nom de Jean Dupontel. Sa famille était tchèque, mais quand il s'est battu avec les Britanniques, on lui a conseillé de changer de nom au cas où il serait capturé: ses interrogateurs de la Gestapo lui auraient probablement donné plus de mal s'ils savaient qu'il était tchèque, pas français.

Serge Vaculik était, en fait, le vrai nom de Jean Dupontel. Sa famille était tchèque, mais quand il s'est battu avec les Britanniques, on lui a conseillé de changer de nom au cas où il serait capturé: ses interrogateurs de la Gestapo lui auraient probablement donné plus de mal s'ils savaient qu'il était tchèque, pas français.

Dans l'obscurité, il a couru vers l'avant et comme l'un des soldats SS a ouvert le feu, il est tombé au sol – pas abattu parce qu'en fait, il avait trébuché sur la racine d'un arbre. Il se releva et courut à travers les arbres, les ronces et le feuillage alors que les balles sifflaient la tête et le corps.

«Cher Dieu, aidez-moi», cria-t-il. Mais à l'orée de la forêt, il arriva à une haie haute et épaisse.

Il pouvait entendre que les Allemands étaient sur ses talons et il se lança donc, les bras d'abord, à travers le haut de la haie, se rappelant brièvement ce qu'il avait appris lors de son cours de formation de commando à Inverness, en Écosse.

Atterrissant avec un roulement en avant, il jeta un coup d'œil à un cheval surpris qui se tenait tout près, se releva et, une fois de plus, courut pour sa vie vers un autre bois.

Finalement, Dupontel était libre – seul dans la campagne française un peu plus de deux mois après le débarquement.

Vêtu de vêtements civils, il boitait également d'une cheville droite gravement enflée qu'il avait blessée alors qu'il s'échappait frénétiquement.

En désespoir de cause, il a demandé l'aide de villageois français, à environ 40 miles au nord de Paris, dans l'espoir qu'ils auraient pitié de lui et ne le livreraient pas à leurs maîtres allemands.

Il a eu de la chance: il s'est lié d'amitié avec un boucher français qui avait un cousin dans le maquis, la Résistance française.

Alors qu'il cherchait la deuxième menotte, ses pensées se tournèrent vers ses six camarades qu'il imaginait avoir été abattus et enterrés dans le bois. Affolé et effrayé alors qu'il s'abritait dans une ferme, le moindre bruit le fit sursauter.

Bientôt, Dupontel se lie avec le cousin du boucher et ses amis de la Résistance. Et quelques jours plus tard, alors que sa cheville commençait à guérir, son nouvel ami lui a dit que, à cinq kilomètres de là, des villageois avaient trouvé un homme qui ne parlait pas français mais qui faisait signe de l'aide.

Au début, Dupontel craignait que ce ne soit un piège, mais il accepta d'accompagner le Français pour voir l'étranger. Les deux hommes se sont glissés dans une maison et ont écouté l'étranger parler en anglais.

La voix venant de la cuisine était indubitable pour Dupontel: c'était Ginger Jones, alors il entra dans la pièce. Les deux amis se regardèrent comme s'ils avaient tous les deux vu un fantôme, puis ils se serrèrent la main et s'étreignirent chaleureusement.

«Est-ce vraiment toi, vieil homme?» Dit Jones. «Ça ne peut pas être. J'étais sûr que vous étiez mort. »Dupontel a dit à Jones qu'il était également sûr qu'il était mort.

Alors que l'excitation se calmait, Jones a expliqué que dans l'agitation provoquée par la course à la liberté de Dupontel, lui aussi s'était éloigné de sa position au bout de la ligne avant de trébucher et de tomber.

«Les balles ont touché le sol autour de moi.

«J'avais peur de bouger. Je savais que ma seule chance maintenant était de faire semblant d'être mort. J'ai entendu quelqu'un venir vers moi et mon cœur a presque cessé de battre… J'étais étonné d'être encore en vie », se souvient Jones. Lorsque l'équipe d'exécution est partie, Jones s'était décroché et compté les cinq cadavres de ses camarades.

Puis il a gravi une colline et est finalement arrivé dans un village où lui aussi s'est lié d'amitié avec des habitants.

Jones a remercié son ami de lui avoir sauvé la vie. «Si vous n’aviez pas distrait leur attention en criant et en faisant une pause, je l’aurais eue avec les autres», a-t-il déclaré.

Alors que les forces alliées se rapprochaient de Paris et de sa campagne voisine, Dupontel et Jones décidèrent de rester et de se battre avec la Résistance. Ils ont été heureux de découvrir que leurs nouveaux amis étaient bien armés.

Leur première mission fut de tendre une embuscade à une voiture d'état-major allemande que la Résistance avait vue passer chaque jour et qui n'avait jamais été accompagnée par une moto. Cinq hommes, dont un colonel SS, ont été capturés. Ils ont reçu l'ordre de creuser leurs propres tombes et ont été abattus plus tard, mais pas par Dupontel ou Jones.

À une autre occasion, Dupontel a trouvé six soldats ennemis battant un jeune Français, traînant la mère du garçon par les cheveux et volant leurs chevaux. Avec un autre combattant de la Résistance, il a abattu les SS.

À ce stade de la guerre, les Allemands battaient en retraite et il ne fallut pas longtemps avant que la zone où Dupontel et Jones s'étaient cachés soit libérée par l'avancée des troupes américaines.

«Vous avez certainement fait un travail assez formidable», a déclaré un officier américain, après avoir entendu parler du courage avec lequel les hommes et leurs alliés de la Résistance avaient combattu un char allemand.

Des SS allemands, armés d'armes automatiques, conduisirent les sept hommes du SAS, tous menottés, d'un camion à une clairière d'environ 100 mètres dans un bois.

Des SS allemands, armés d'armes automatiques, conduisirent les sept hommes des SAS, tous menottés, d'un camion à une clairière d'environ 100 mètres dans un bois.

Bientôt Dupontel et Jones, tous deux âgés de 30 ans, retournèrent à Londres, attelés à un ascenseur dans une péniche de débarquement à fond plat sur le chemin du retour vers l'Angleterre à travers la Manche.

Tous deux ont survécu à la guerre, Dupontel a retrouvé sa famille et ils ont tous deux témoigné lors d'un procès pour crimes de guerre dans la ville allemande de Wuppertal en février 1947.

Certaines des troupes allemandes responsables de la torture des deux hommes et du meurtre de leurs collègues pendant leur captivité ont été reconnues coupables par le tribunal et exécutées par pendaison.

J'ai pu raconter cette histoire remarquable et vraie grâce à l'aide d'un lecteur du Mail on Sunday, Roger Mason, qui m'a contacté après avoir lu mon récit dans cet article sur la bravoure du «  Parachuting Padre '', le révérend Fraser McLuskey, qui est passé derrière les lignes ennemies en France avec le SAS en 1944.

M. Mason m'a mis en contact avec la fille de Ginger Jones et m'a également renvoyé à un mémoire peu connu, Air Commando, écrit par Serge Vaculik peu après la guerre et publié en 1954.

Serge Vaculik était en fait le vrai nom de Jean Dupontel. Sa famille était tchèque, mais quand il s'est battu avec les Britanniques, on lui a conseillé de changer de nom au cas où il serait capturé: ses interrogateurs de la Gestapo lui auraient probablement donné plus de mal s'ils savaient qu'il était tchèque, pas français.

Ni Vaculik ni Jones n'étaient décorés à l'époque pour bravoure, ce qui semble une injustice, compte tenu de leur bravoure.

Plusieurs années plus tard, ils reçurent la Croix de Guerre française et un monument aux morts fut érigé en France pour les cinq camarades exécutés en 1944. Leurs corps furent exhumés et enterrés lors d'une cérémonie militaire à Beauvais.

Glenys Atherton, la fille de Ginger Jones, m'a dit qu'elle était fière des actions de son père il y a plus de 75 ans. «C'était un homme incroyable», dit-elle.

Glenys est née en 1946, l'année qui a suivi la fin de la guerre, mais elle se souvient avoir eu six ou sept ans lorsque Serge Vaculik est venu dans sa maison familiale à Wigan pour vivre les événements de 1944 avec son père, qui était alors mineur de charbon. .

«Ils ont corroboré leurs histoires avant la publication du livre de Serge», a-t-elle expliqué.

Dans le livre de Vaculik, il se réfère à ses camarades comme étant des commandos ou des parachutistes et il ne mentionne pas le Special Air Service: c’est parce que le régiment était alors, à ses débuts, encore si secret.

En fait, tous les hommes capturés appartenaient au 1 SAS commandé par le légendaire lieutenant-colonel Blair «Paddy» Mayne.

Ils avaient été faits prisonniers après un échange de tirs au cours de leur deuxième mission seulement derrière les lignes ennemies, travaillant avec la Résistance française pour mener des attaques par délit de fuite sur des cibles allemandes.

«Quand mon jeune frère Norman et moi étions enfants, notre père ne parlait pas beaucoup de la guerre, mais quand nous avons grandi, il nous a parlé de ce qu’il avait fait. Il a raconté comment il avait survécu au peloton d’exécution », a déclaré Glenys, 73 ans, assistant enseignant à la retraite, qui vit à Saddleworth, près de Manchester.

Après la mort de son père, elle et son mari, David, sont allés revenir sur ses pas dans le nord de la France et ont trouvé les villages où les deux hommes s'étaient liés d'amitié, parlant à une femme du maquis qui avait rencontré son père en 1944.

Ginger Jones est décédé à l'hôpital Oldham, Lancashire, le 6 décembre 1990, à l'âge de 76 ans. Il avait été malade à l'hôpital pendant trois mois, puis avait contracté une pneumonie.

Ginger avait fait preuve d'un sens de l'humour à l'hôpital même lorsqu'il souffrait beaucoup. Pendant son séjour, les médecins l'ont informé qu'ils devraient amputer une de ses jambes au-dessus du genou.

Il a répondu: « Eh bien, donnez-moi un casque pour que je ne puisse pas vous entendre – et continuez! »

Plus tard, il a demandé s'il pouvait garder la jambe et la monter dans une vitrine, expliquant: «Vous voyez, j'ai marqué neuf buts avec cette jambe dans un match, jouant l'avant-centre d'écolier à Wigan!»

Il y a, cependant, une dernière tournure remarquable à cette histoire de guerre qui se rapporte à la mort de Ginger.

Mme Atherton a déclaré: «Peu de temps après mon retour de l’hôpital, un représentant du SAS m’a appelé, après avoir appris le décès de mon père. Il m'a demandé s'il pouvait faire quoi que ce soit pour l'aider et je lui ai demandé de contacter Serge Vaculik pour lui faire savoir que mon père était décédé.

«Quelques jours plus tard, l’homme m'a rappelé et m'a dit que Serge était mort aussi – quelques heures après mon père. Je ne pouvais pas y croire. »

Incroyablement, les deux hommes qui devaient mourir ensemble en août 1944 étaient en fait décédés à peu près au même moment 46 ans plus tard, en décembre 1990.

Dans Pegasus, le magazine du Parachute Regiment et des forces aéroportées, leurs nécrologies sont apparues sur des pages opposées. Frères d'armes jusqu'à la toute fin.

Lord Ashcroft KCMG PC est un homme d'affaires, philanthrope, auteur et sondeur. Pour plus d'informations sur son travail, y compris ses six livres sur la bravoure, visitez www.lordashcroft.com. Suivez-le sur Twitter et Facebook: @LordAshcroft.

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