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MARK PALMER rend hommage à l'héritage d'alphabétisation de Bill Bryson

Personne ne peut lui reprocher son timing. Bill Bryson, l’écrivain de voyage très apprécié et sans doute le plus titré de tous les temps, raccroche son stylo au moment même où il est devenu impossible de voyager où que ce soit.

Au moins, presque impossible. Je ne suis pas sûr que Bryson ferait un paquet de prélèvements sur le nez 72 heures avant le départ ou s'auto-isolerait pendant 14 jours au retour d'un pays lointain comme la France.

Même ainsi, prendre sa retraite à 68 ans alors que vous êtes toujours au top de votre jeu semble un peu injuste pour ceux d'entre nous qui sont depuis longtemps des fans inconditionnels de Bryson et qui ont toujours été prêts à dresser les remparts pour repousser tout littéraire. les snobs ont tenté de rejeter ses réflexions comme un vulgarisme léger.

Personne ne peut lui reprocher son timing. Bill Bryson, l’écrivain de voyage très apprécié et sans doute le plus titré de tous les temps, raccroche son stylo au moment même où il est devenu impossible de voyager où que ce soit

Personne ne peut lui reprocher son timing. Bill Bryson, l’écrivain de voyage très apprécié et sans doute le plus titré de tous les temps, raccroche son stylo au moment même où il est devenu impossible de voyager où que ce soit

Nous sommes assez nombreux dans l’armée barmy de Bryson. Plus de 10 millions de ses livres ont été vendus depuis 1995, générant quelque 81 millions de livres sterling (la valeur nette de Bryson est estimée à 8 millions de livres sterling) et ils ont été traduits en 30 langues.

Pas mal pour un homme sans prétention et pas vraiment grégaire qui a grandi à Des Moines, Iowa – «quelqu'un devait le faire», comme il le disait dans The Lost Continent, son livre de 1989 sur l'Amérique.

Mais une partie de l'attrait de Bryson a longtemps été sa personnalité discrète et terre-à-terre (une fois demandé où il considérait comme chez lui, il a dit gentiment, «où que se trouve ma femme») qui a séduit le public britannique de manière spectaculaire.

Il a obtenu pas moins de 11 doctorats honorifiques, a été chancelier de l'Université de Durham et président de la Campagne pour la protection de l'Angleterre rurale, a reçu un OBE honorifique (sûrement un chevalier fait signe). Heck, il a même été joué par Robert Redford dans un film basé sur ses mémoires de Appalachian Trail, A Walk In The Woods.

Et pourtant, en annonçant sa retraite, il s'en tire avec ce qui serait considéré comme des platitudes ringardes s'il était proposé par d'autres. «Vous n’avez qu’une seule vie», a-t-il déclaré hier. «Je voudrais bien dépenser la part qui m’est laissée. . . faire tout ce que je n’ai pas pu faire, comme profiter de ma famille. »

La question est donc la suivante: comment cette figure barbue et à lunettes, qui ressemble passagère au Père Noël, est-elle devenue si vénérée? La réponse, en partie, est que sa production prolifique va bien au-delà du monde du voyage.

Une partie de l'attrait de Bryson a longtemps été sa personnalité discrète et terre-à-terre (une fois demandé où il considérait comme chez lui, a-t-il dit gentiment, «où que soit ma femme») qui a attiré le public britannique de manière spectaculaire

Une partie de l'attrait de Bryson a longtemps été sa personnalité discrète et terre-à-terre (une fois qu'on lui a demandé où il considérait comme chez lui, a-t-il dit gentiment, «où que se trouve ma femme») qui a attiré le public britannique de manière spectaculaire.

Le tome qui, selon ses termes «  a fait le meilleur au niveau international et a été le livre qui m'a le plus assuré financièrement '' est A Short History Of Nearly Everything, publié en 2003, qui explique en termes simples les principales réalisations de la science depuis le début de temps.

Et son dernier et vraisemblablement dernier livre, sorti l'année dernière, est une exploration du corps humain du sommet de la tête à la plante des pieds.

Un de mes favoris est Shakespeare: The World As Stage, qui est sorti en 2007 et est parfait pour ceux d'entre nous qui auraient dû lire des biographies de haut niveau sur le Barde mais qui ne l'ont jamais tout à fait compris. En 199 pages, Bryson discute de diverses théories et mythes sur la vie de Shakespeare d'une manière facilement accessible, avec juste le bon nombre de pépites mémorables à impressionner lors d'un dîner.

Mais la vraie raison pour laquelle Bryson est devenu un trésor national est que, dans son livre très populaire sur ce pays, Notes From A Small Island, il nous a rappelé qui nous sommes les Britanniques. Ou qui, dans une bonne journée, nous aimerions être. D'une manière ou d'une autre, il a la mesure de nous de toutes nos manières étranges et paradoxales.

Son dernier et vraisemblablement dernier livre, publié l'année dernière, est une exploration du corps humain du haut de la tête à la plante des pieds.

Son dernier et vraisemblablement dernier livre, sorti l'année dernière, est une exploration du corps humain du sommet de la tête à la plante des pieds.

Et même en faisant des commentaires caustiques – il a accusé Sir Herbert Manzoni, l'ingénieur en chef de Birmingham de 1935 à 1963, de remplir la ville de rocades laides, de métros humides et de tours brutalistes qui avaient fait de la ville «  un endroit aussi horrible que vous pourriez trouver ''. – il le fait avec une affection à peine déguisée.

Et de l'humour. Peu de gens – en particulier une personne née en Amérique – pourraient se permettre de dire que le meilleur atout de Stonehenge était «la nouvelle boutique de cadeaux et le café».

Avant d’ajouter: «Il ne s’agit, après tout, que du monument préhistorique le plus important d’Europe et de l’une des douzaines d’attractions touristiques les plus visitées d’Angleterre, il est donc clairement inutile de dépenser des sommes insensées pour le rendre intéressant et instructif.»

Les livres de Bryson font ce que la poésie est censée faire – nous faire réfléchir à nouveau. Ils nous demandent de nous attarder sur ce que nous tenons pour acquis ou de choisir d'ignorer. Et la bonne poésie nous aide à nous voir et à voir le monde qui nous entoure avec un regard neuf.

L'un des meilleurs chapitres de Notes From A Small Island – qui s'est vendu à plus de deux millions d'exemplaires depuis sa publication en 1995 – consacre plusieurs pages aux noms de lieux. Tout ce que Bryson, qui vit maintenant dans le Hampshire, doit faire est de lister certains d'entre eux en fonction des images qu'ils invoquent et immédiatement nous comprenons. Il est à la fois amusant et plein d'admiration.

Pour «les après-midi d’été paresseux et les papillons qui s'élancent dans les prairies», il nous donne Weston Lullingfields, Theddlethorpe All Saints, Little Missenden. Pour les villages qui «  ont un problème d'attitude '', il propose Seething, Mockbeggar et Wrangle et pour ceux qui «  sont tout simplement incroyablement idiots '' – Prittlewell, Little Rollright, Chew Magna, Titsey, Woodstock Slop, Lickey End, Nether Wallop, Thornton-le- Des haricots.

Bryson aime les choses que seuls nous, les Britanniques, pouvons vraiment apprécier – et nous l'aimons en retour. Il en énumère quelques-uns: suie, sauce HP, salières avec un seul grand trou, attributions, la «  croyance que le câblage domestique est un sujet de conversation intéressant '' et «  penser que choisir du papier peint avec votre compagnon constitue un bien raisonnable journée ».

Oh, et (Pourquoi, priez, êtes-vous là si vous avez besoin d’un brise-vent?) «Ériger des brise-vent sur une plage».

Bryson est arrivé pour la première fois en Grande-Bretagne en 1973 alors qu'il faisait du back-pack en Europe. Il a trouvé un emploi dans un hôpital psychiatrique où il a rencontré sa femme anglaise, Cynthia, une infirmière, avec qui il a quatre enfants et dix petits-enfants.

Il a ensuite obtenu un poste de sous-rédacteur au Bournemouth Evening Echo avant de rejoindre le Times à Londres.

La Grande-Bretagne dont parle Bryson dans Notes From A Small Island – qui a été élu meilleur livre de tous les temps en racontant le caractère national – a peut-être changé radicalement et pas toujours à son goût (en particulier la litière), mais il est devenu citoyen britannique. en 2015. Il l'aurait fait plus tôt, mais a déclaré à l'époque qu'il avait peur de ne pas réussir le Citizen Test.

Il n'y avait sûrement aucune chance de cela. Tout ce que les fonctionnaires devaient faire était de regarder le dernier chapitre de Notes from a Small Island où Bryson se rend à Kirkby Fell dans le Yorkshire et réalise ce qu'il aime à propos de la Grande-Bretagne. Il propose une autre liste, qui comprend des haricots sur des toasts, des cartes de l'Ordnance Survey, des crumpets, des gens qui disent « ne doit pas grogner » quand ils sont misérables et des dimanches pluvieux.

En fait, l'avant-dernier paragraphe du livre pourrait facilement être un cri de ralliement pour aujourd'hui.

Après avoir demandé quel autre pays du monde obligerait le Lord Chancelier à s’asseoir sur le Woolsack, nous donnerait des pâtés au porc, l’heure des questions des jardiniers, le Windsor Great Park et le digestif au chocolat, il écrit: «Avec quelle facilité nous perdons de vue tout cela. «Quelle énigme la Grande-Bretagne semblera aux historiens. . . voici un pays qui a combattu et gagné une guerre noble, a démantelé un puissant empire d'une manière généralement bénigne et éclairée, a créé un État-providence clairvoyant – en bref, a tout bien fait – puis a passé le reste du siècle à se regarder sur lui-même comme un échec chronique.

«C’est toujours le meilleur endroit au monde pour la plupart des choses – pour poster une lettre, se promener, regarder la télévision, acheter un livre. . . se perdre, chercher de l'aide ou se tenir debout sur une colline et admirer la vue. Je l’ai déjà dit et je le redis. J'aime être ici. Je l’aime plus que je ne peux vous le dire. »

Et il n’a pas fait un mauvais travail en nous le disant.

Les livres de Bryson font ce que la poésie est censée faire - nous faire réfléchir à nouveau. Ils nous demandent de nous attarder sur ce que nous tenons pour acquis ou de choisir d'ignorer. Et la bonne poésie nous aide à nous voir et à voir le monde qui nous entoure avec un regard neuf

Les livres de Bryson font ce que la poésie est censée faire – nous faire réfléchir à nouveau. Ils nous demandent de nous attarder sur ce que nous tenons pour acquis ou de choisir d'ignorer. Et la bonne poésie nous aide à nous voir et à voir le monde qui nous entoure avec un regard neuf

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