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Que peuvent nous apprendre les mutilations de chevaux en France sur notre état d'esprit collectif? | Laura Spinney | Opinion

TLes animaux ont été retrouvés sans oreilles et organes génitaux, avec des yeux arrachés ou des coupures profondes et nettes sur leur corps. La récente vague de mutilations de chevaux signalée dans toute la France a provoqué l'horreur et l'indignation. Des cultes sataniques ont été évoqués, ou des auteurs individuels se sont livrés à des crimes imitateurs. Mais que se passe-t-il si la panique en révèle plus sur notre état d'esprit collectif en 2020 que sur toute forme nouvelle et tordue de comportement humain?

Les rapports ont commencé à affluer en janvier, mais ils ont augmenté de façon spectaculaire au cours de l'été, jusqu'à ce qu'ils fournissent un battement de tambour sinistre à une saison des vacances déjà étrange en France. Environ 150 enquêtes sur la cruauté envers les animaux sont en cours, dans plus de la moitié des 96 départements métropolitains du pays. Les détectives Internet rapprochent le nombre d'incidents de 200.

L'effusion d'émotion sur les réseaux sociaux s'est accompagnée d'efforts pour organiser des veillées et partager des photos de véhicules qui se cachent de façon suspecte près des champs et des écuries. Le 7 septembre, le ministre de l'Intérieur, Gérald Darmanin, a rendu visite aux éleveurs de chevaux du département nord de l'Oise et les a avertis de ne pas se faire justice eux-mêmes. Deux jours plus tard, le ministre de l'Agriculture, Julien Denormandie, a annoncé qu'une ligne téléphonique dédiée avait été mise en place, permettant aux éleveurs de signaler les incidents. Un homme a été arrêté, mais il a été libéré après vérification de son alibi. À ce moment-là, un portrait photo de lui avait été partagé près de 500 000 fois sur Facebook.

Non pas que ceux sur Facebook écoutent, mais quelques voix calmes ont soulevé la possibilité que personne ne soit responsable des blessures choquantes. Le 3 septembre, Le Monde a souligné qu'il pouvait s'agir d'un phénomène naturel – des chevaux qui se sont blessés ou sont morts naturellement et ont été attaqués par des charognards tels que des renards et des corbeaux. Les alertes précédentes, des États-Unis à l'Allemagne, ont finalement été expliquées de cette façon. Au Royaume-Uni, dans la décennie qui a suivi 1983, une série de mutilations de chevaux a été largement imputée à un «cavalier», mais malgré de longues enquêtes, aucune condamnation n'a jamais été prononcée. Les experts ont conclu que la plupart des blessures étaient causées par un accident ou une autopsie. Les dents d’un renard sont tranchantes, apparemment; ils peuvent infliger des dommages qui ressemblent beaucoup à une blessure au couteau.

Si vous abordez le problème de manière scientifique, vous pourriez commencer par vous demander combien de chevaux sont trouvés mutilés en France au cours d'une année moyenne, et mesurer la surmortalité en 2020 – comme les épidémiologistes l'ont fait tout au long de la pandémie. Cela vous permettrait de savoir s'il y a quelque chose d'inhabituel cette année. Si tel est le cas, vous soulevez alors un certain nombre d'hypothèses pour tenter d'expliquer l'augmentation et vous les étudiez méthodiquement. C'est ce que les vétérinaires ont fait au Botswana, où ils ont enquêté sur une mystérieuse «mort» d'éléphants. Après avoir exclu les braconniers et un virus propagé par les rongeurs, leurs enquêtes ont mis en évidence des proliférations d'algues toxiques. La hausse des températures les a rendus de plus en plus fréquents dans les points d'eau des éléphants.

En France, à ce jour, les enquêteurs semblent avoir commis l'erreur classique – aliment de base de nombreux drames policiers mais aussi d'erreurs judiciaires réelles – de se concentrer trop vite sur une seule hypothèse. Personne ne semble même savoir si le nombre de mutilations constatées cette année représente un écart par rapport à la norme. Au lieu de cela, les ministres ont demandé au public d'être vigilant – en veillant à une attention accrue au phénomène – et ont parlé des barbares et de la justice. Il est difficile de ne pas voir un cercle vicieux à l’œuvre: le nombre de rapports augmente; les ministres répondent par des promesses d’attraper les coupables, avec l’aide du public; les rapports augmentent à nouveau.

Les auteurs de problèmes de santé mentale pourraient certainement être une hypothèse dans la situation actuelle. Phil Kavanagh, psychologue clinicien à l'Université de Canberra en Australie qui a écrit sur la cruauté envers les animaux, dit que les mutilations pourraient désigner une personne souffrant de psychose – comme le garçon qui, selon une histoire peut-être apocryphe, a aveuglé six chevaux dans le Suffolk et inspiré Peter Shaffer pour écrire sa pièce Equus (1973). Mais les cas français couvrent une vaste zone géographique. Kavanagh doute qu'une personne puisse être responsable de tous et ne connaît aucun précédent d'individus psychotiques s'organisant en groupes. En fait, dit-il, il y a eu très peu de recherches sur la cruauté envers les animaux, bien que les mythes à ce sujet abondent. L'une est la soi-disant triade Macdonald – l'idée qu'il existe une association entre l'énurésie au-delà d'un certain âge, l'incendie et la cruauté envers les animaux, et que cela prédit la violence ultérieure contre les personnes. Proposée pour la première fois dans les années 1960, sur la base d'une étude à petite échelle, la triade Macdonald n'a pas résisté à l'examen scientifique.

Pourquoi les enquêteurs français ont-ils concentré leurs efforts sur une seule théorie ténue à l'exclusion de toutes les autres? Ce n’est peut-être pas si surprenant, étant donné l’état d’esprit des Français – et pas seulement le leur. Pendant des mois, alors que la pandémie faisait rage, nous avons tous absorbé un flux constant de bavardages sur les intrigues de l’État profond et les «interférences étrangères». Une théorie folle selon laquelle Donald Trump est en train de se battre avec un cercle de pédophiles adorateurs de Satan, qui a ses origines aux États-Unis, gagne du terrain en Europe, y compris en France et au Royaume-Uni.

Certaines conspirations sont réelles. Un procès est en cours à Paris contre des suspects dans les attentats terroristes de 2015. Mais il existe également un lien étroit entre la croyance en des complots et le fait de voir des schémas là où ils n'existent pas. Le cas des chevaux mutilés peut constituer un crime, ou il peut s'agir d'un autre schéma illusoire sautant dans un monde à la lisière, prêt à voir le bois et non les arbres. Si c’est le dernier cas, les dangers sont doubles: que des innocents seront punis et que la véritable cause restera inconnue. La seule façon d'avancer est de garder l'esprit ouvert et de suivre les données.

Laura Spinney est journaliste scientifique et auteure. Son dernier livre est Pale Rider: The Spanish Flu of 1918 and How it Changed the World

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