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Voyage en fauteuil en France avec Robert Louis Stevenson

Crédit photo: Ansgar Scheffold / Unsplash

Connu pour ses romans classiques comme Île au trésor et Dr Jekyll et M. Hyde, Robert Louis Stevenson était un aventurier. Né dans une famille de concepteurs de phares en Écosse, jeune homme, il désirait voir le monde en général. Comme il l'a dit,

«J'ai cherché une aventure toute ma vie, une pure aventure, comme celle qui a frappé les premiers voyageurs héroïques.»

Sa première grande aventure a été en France, dans la région sauvage et accidentée connue sous le nom de Cévennes. À l'âge de 27 ans, il a fait son chemin vers le petit village de Le Monastier, à environ 70 miles à l'ouest de Valence dans le sud de la France. Là, il rassembla (trop) de provisions, fit assembler un sac de couchage pour pouvoir camper à l'état brut et acheta un âne nommé Modestine. Puis il est parti – certes, ne sachant pas vraiment ce qu'il faisait – sur une marche de 12 jours dans l'inconnu.

Voyager avec un âne dans les Cévennes

Les mémoires de Stevenson sur cette aventure, Voyager avec un âne dans les Cévennes, est devenu un best-seller et a lancé sa carrière littéraire. C'est un charmant petit livre d'environ 150 pages, une charmante balade à travers la campagne française. Il reste si bien connu que les randonneurs suivent toujours les traces de Stevenson. Pour ceux d'entre nous qui sont à la maison en ce moment, la lecture de ce livre est une belle forme d'évasion et une façon de découvrir une nouvelle partie de la France.

Modestine, comme Stevenson l'apprend rapidement, a son propre esprit et n'est pas pressée d'aller nulle part. Elle est heureuse de s'arrêter au bord de la route et de grignoter tout ce qui a l'air savoureux. Stevenson découvre également qu'il n'a aucune idée de comment emballer un âne, en chargeant ses sacs rembourrés dans une pile haute et instable qui bascule régulièrement et renverse ses affaires sur la route, au grand amusement des passants. Finalement, il apprend à emballer correctement et jette certains de ses effets personnels en trop – qui a vraiment besoin d'un fouet à œufs, de toute façon?

Carte des Cévennes. Domaine public

Stevenson apprend également qu'il n'est pas très bon pour se repérer, en particulier dans la campagne sauvage où les chemins ont tendance à s'étrangler au milieu de nulle part. Mais il prend tout de bon moral, car c'est exactement ce qu'il cherchait:

« Je ne voyage pas pour aller n'importe où, mais y aller. Je voyage pour voyager. La grande affaire est de bouger; de ressentir de plus près les besoins et les accrocs de notre vie; de descendre du lit de plumes de la civilisation, et de trouver le globe de granit sous les pieds et parsemé de silex. « 

De temps en temps, Stevenson traverse de petits villages où il s'arrête pour la nuit, profitant de la compagnie d'étrangers autour de repas simples. Il passe une nuit dans un monastère trappiste, où les moines sont ravis de lui parler – leur vœu de silence est levé lors de l'accueil des voyageurs.

Le petit village de Sainte-Enimie (Lozère, France) à l'entrée des Gorges du Tarn, vu d'une aire de pique-nique sur la route D986, partie du Stevenson Trail. Photo: Wikimedia Commons

En chemin, Stevenson apprend l'histoire amère de la région, avec de nombreuses cicatrices encore fraîches des guerres de religion françaises entre catholiques et protestants. Étant lui-même protestant écossais, il ressent une certaine sympathie pour une partie, mais s'interroge toujours sur la nécessité d'un conflit:

« Ainsi, au grand divertissement des anges, nous nous laissons-nous écorcher avec des évangélistes, comme des écoliers se chamaillant dans la neige. »

Chemin de Stevenson. Photo: Wikimedia Commons

Voyages avec un âne regorge de belles descriptions de la campagne cévenole, ses collines et forêts et rivières, ses châteaux en ruines parsemant les coteaux. Mon passage préféré décrit une nuit de camping au milieu d'un bois:

«Les étoiles étaient claires, colorées et ressemblaient à des joyaux… tout autour de moi, les pointes de sapin noires étaient debout et immobiles. Un vent faible, plus comme une fraîcheur mouvante qu'un courant d'air, passait de temps en temps dans la clairière; de sorte que, même dans ma grande chambre, l'air se renouvelait toute la nuit… Le monde extérieur, d'où nous nous recroquevillions dans nos maisons, semblait après tout un endroit agréable et habitable; et nuit après nuit, un lit d'homme, semblait-il, était posé et l'attendait dans les champs, où Dieu tient une journée portes ouvertes. »

Sur le chemin Stevenson près du viaduc de Mirandol au dessus du Chassezac, commune de Chasseradès sur la montagne du Goulet. Photo: Wikimedia Commons

À la fin de la randonnée, à St Jean du Gard, Stevenson s'est séparé de Modestine et a été surpris par son émotion. « Nous avions été des compagnons rapides », écrit-il, « Et maintenant adieu pour toujours. » Dans la diligence qui quitte la ville, en compagnie d'étrangers, Stevenson pleure.

Le sentier Stevenson

Aujourd'hui le Chemin de Stevenson est une randonnée populaire, un itinéraire de 10 à 14 jours qui peut facilement être parcouru en petits morceaux. Il suit le chemin de Stevenson à travers certains des paysages les plus beaux et les plus préservés de France. Pour ceux qui souhaitent en savoir plus, cette annonce de Walkopedia vous aidera à démarrer.

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